L'oeuvre sculptée d'Edgar Degas

Né dans une famille aisée en 1834, Edgar Degas fréquente brièvement la faculté de droit pour tenter d'apaiser son père. Après avoir rencontré l'artiste Jean-Auguste Ingres, qu'il admire beaucoup, Degas s'inscrit rapidement à l'École des Beaux-Arts. Après avoir terminé ses études en 1856, Degas passe trois ans en Italie à copier les maîtres de la Renaissance, dont les oeuvres vont l'influencer tout au long de sa carrière.

Ce n'est qu'en 1864 que Degas est passé aux sujets pour lequel il est le plus connu : danseuses de ballet en classe et sur scène, vie de café, blanchisseuses, courses de chevaux et autres scènes de la vie moderne. Si Degas a été influencé par ses héros artistiques Delacroix, Ingres et Daumier, il s'est également tourné vers de nouvelles sources telles que les estampes japonaises et la photographie, récemment découverte. Sculpteur actif, Degas n'expose de son vivant qu'une seule oeuvre, «la Petite Danseuse de Quatorze Ans» en 1881 dans la sixième exposition impressionniste. Figure de cire étonnamment vivante avec de vrais tutus de cheveux et de tissu, elle a provoqué des réactions passionnées de la part des critiques, certains en louant le réalisme, d'autres en dénonçant la laideur.

La petite danseuse de quartoze ans

Techniquement ambitieuse et très innovante, «la Petite danseuse de quatorze» représente l'apogée de la carrière de sculpteur de Degas. Seule sculpture exposée du vivant de l'artiste, elle devait à l'origine être exposée à la Cinquième Exposition impressionniste de 1880 et figurait dans le catalogue, mais Degas, refusa de l'envoyer et n'exposa que la vitrine vide. L'année suivante, cependant, Degas était suffisamment satisfait de sa figure pour l'inclure dans la sixième exposition impressionniste. L'original en cire qui a suscité tant de commentaires à l'époque se trouve maintenant dans la collection de la National Gallery of Art à Washington, D.C. En utilisant une armature probablement faite de fil de fer pour le corps et de chanvre pour les bras et les mains. Degas a travaillé la cire à modeler puis a procédé à l'habillage du personnage avec des tissus véritables, en utilisant de la toile de soie gros grain crème pour le corps, du tulle et une compresse pour la tête et des chaussons en toile, des rubans en satin pour nouer les cheveux.

Edgar Degas - Petite danseuse de quatorze ans - bronze avec jupe en mousseline et ruban en satin sur base en bois, vendu le 24 juin 2015 chez Sotheby's 15 829 000 £
Edgar Degas - Petite danseuse de quatorze ans - bronze avec jupe en mousseline et ruban en satin sur base en bois, vendu le 24 juin 2015 chez Sotheby's 15 829 000 £

Le modèle était celui de Marie van Goethem, qui fêta son quatorzième anniversaire en juin 1879. Fille d'une blanchisseuse et couturière belge, Marie et ses soeurs Antoinette et Louise-Josephine étaient ballerines à l'Opéra de Paris. Ces jeunes filles, les rats de l'Opéra, intéressaient particulièrement Degas à cette époque. Dans les années 1880, Marie se fait connaître comme modèle d'artiste et habituée de la Brasserie des Martyrs, du Café de la Nouvelle Athènes et du populaire café Le Rat Mort.

La plus ambitieuse des sculptures de Degas, «la Petite danseuse de quatorze ans», contrairement au reste de son oeuvre tridimensionnelle, a été précédée de nombreuses études et dessins dans lesquels Degas a expérimenté le positionnement de son modèle. Ces premières études montrent le degré de préparation que Degas a entrepris avant de se lancer dans la sculpture, étudiant son jeune modèle sous tous les angles alors qu'il tentait de saisir l'exactitude de sa physionomie.

Danseuse, position de quatrième

Edgar Degas - Danseuse, position de quatrième devant sur la jambe gauche, bronze vendu chez Sotheby's le 27 février 2019 325000 £
Edgar Degas - Danseuse, position de quatrième devant sur la jambe gauche, bronze vendu chez Sotheby's le 27 février 2019 325000 £

Harmonieusement équilibré et élégamment équilibré, Danseuse, position de quatrième devant sur la jambe gauche est un bronze magistralement construit qui incarne l'engagement de Degas avec chaque muscle et tendon de ses danseuses, capturant leur élégante souplesse et leur discipline sévère dans une pose exigeante et dynamique. Exemplaire de l'habileté de l'artiste, l'oeuvre manifeste concrètement l'enthousiasme de Degas pour la sculpture et la danse. Par sa riche patine et sa moulure gracieuse, Degas évoque progressivement la forme de la danseuse dans un moment d'équilibre suprême.

Sujet archétype de l'oeuvre de l'artiste, les danseuses de Degas projettent sa vision artistique à travers une unité d'expression qui élève la sculpture et la danse au centre de la civilisation, une vision largement soutenue par les théories néoclassiques dominantes à l'époque de Degas.

Femme s'étirant

La sculpture était tellement essentielle à l'oeuvre de l'artiste que Degas a dit à François Thiébault-Sisson : «Dessine une figure de femme, avec un peu d'habileté, tu devrais être capable de créer une illusion pendant un court moment. Mais quelle que soit la rigueur avec laquelle vous étudiez votre adaptation, vous n'obtiendrez rien de plus qu'une silhouette insubstantielle, dépourvue de toute notion de masse et de volume et dépourvue de toute prévision. Vous n'obtiendrez la vérité que par le modelage, car c'est un art qui oblige l'artiste à ne négliger aucun de l'essentiel.» (Cité dans Richard Kendall, Degas by Himself : Dessins, Estampes, Peintures, Écrits, Londres, 1987, p. 245)

Edgar Degas - Femme s'étirant, sculpture en bronze en vente sur le site luxvic.com au pris de 95 000 €
Edgar Degas - Femme s'étirant, sculpture en bronze en vente sur le site luxvic.com au pris de 95 000 €

L'exploration du mouvement est un trait caractéristique de l'oeuvre d'Edgar Degas, et nulle part ailleurs son aptitude exceptionnelle à rendre la forme humaine en mouvement n'est plus évidente que dans ses sculptures. La présente composition met en scène une femme prise au dépourvu, s'étirant. La modestie du sujet est soulignée par son corps fléchi vers l'arrière et la tête relevée brusquement, une torsion sophistiquée qui invite à un examen sous tous les angles. Fraîchement arrivée sur le marché, l'oeuvre actuelle fait partie des rares sculptures de Degas actuellement en vente sur le marché de l'art.

Degas continue d'exposer avec les impressionnistes, et dans ses expériences avec la couleur, son cadrage décentré et son intérêt pour les scènes de loisirs urbains, Degas est étroitement lié au mouvement artistique ; cependant, l'artiste se bat souvent pour l'étiquette. Peintre d'histoire de formation, il était plus enclin au réalisme que ses pairs, et tandis que d'autres impressionnistes étaient vivement critiqués pour leurs méthodes formelles novatrices, la plus grande désapprobation de Degas venait de ses représentations de sujets « populaires » : danseuses de ballet, blanchisseuses, habitués des cafés.

Dans les dernières années de sa vie, Degas est devenu de plus en plus isolé, un état aggravé par la détérioration de la vue ; au moment de sa mort en 1917, Degas était presque aveugle.

Les oeuvres sculptées de Degas font partie des collections des plus grands musées mondiaux.